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¿Será posible utilizar palomas en la detección del cáncer?

Científicos entrenan a palomas para mejorar la detección del cáncer de mama: son capaces de diagnosticar con una precisión del 99% tejidos malignos.

Una de las grandes batallas en la lucha contra el cáncer es mejorar la detección y el diagnóstico precoz de tumores. Además de los avances en tratamientos innovadores como la inmunoterapia, los investigadores trabajan por «atrapar» las células cancerosas de manera más precisa y rápida. En ese sentido, técnicas como la resonancia magnética nuclear, la tomografía computerizada, el análisis de biomarcadores o las mamografías nos ayudan a detectar el cáncer.

En esa lucha incesante contra esta gran diversidad de enfermedades, la comunidad científica ha logrado importantes avances en tumores como los de mama. Según datos de la Sociedad Española de Oncología Médica (SEOM), el cáncer de mama es el tumor más frecuente en mujeres: el 29% de las pacientes sufren este tipo de patología. Solo en 2012 se diagnosticaron en España 25.215 casos.

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La Asociación Americana contra el Cáncer plantea la detección temprana como una estrategia para hallar células tumorales antes de que aparezcan los primeros síntomas de la enfermedad. La mamografía o la autoexploración de los senos suelen ser las dos formas más habituales para diagnosticar el cáncer de mama, aunque sorprendentemente, las palomas podrían ayudar en esta tarea.

De acuerdo a un estudio publicado recientemente en la revista PLOS One, estas aves son capaces de diferenciar un tejido que contiene células cancerosas de aquel que solo presenta células sanas. El excelente sentido de la visión que tienen les serviría para ayudar a los patólogos a distinguir fotografías procedentes de una mamografía o las imágenes digitalizadas de una biopsia. Sorprendentemente, la tasa de acierto es muy alta: supera el 99%.

Como señaló el equipo de Richard Levenson, de la Universidad de California en Davis, ocho palomas que habían sido entrenadas de forma adecuada eran capaces de ayudar en el análisis de 144 fotografías en color y blanco y negro. Como explicaron en New York Times, las palomas no sustituirían a los profesionales médicos, sino que podrían servir para evitar sesgos en el diagnóstico del cáncer de mama.

Por sorprendentes que parezcan estos resultados, lo cierto es que animales como los perros labradores también han sido entrenados para mejorar la detección de tumores. Cualquier ayuda será bienvenida para colaborar en la lucha contra el cáncer, una enfermedad en la que la ciencia está poniendo todos sus esfuerzos para promover y acelerar el diagnóstico y la llegada de nuevas terapias.

Imágenes | Difu Wu (Wikimedia), PLOS One

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